Es klingt wie aus einem Hollywood-Drehbuch, aber es ist wirklich passiert: Hai-Evolutionsforscher sagen, steigende Meerestemperaturen vor mehr als 100 Millionen Jahren könnten dazu geführt haben, dass Haie größer wurden, schneller schwammen und sich zu den mächtigen Raubtieren entwickelten, die wir heute kennen.

In Papier In einer letzten Monat in der Fachzeitschrift Current Biology veröffentlichten Studie berichteten Wissenschaftler, dass sie die Flossengrößen und Körperlängen von 500 ausgestorbenen und lebenden Haien gemessen und diese Informationen mit Daten aus dem evolutionären Stammbaum der Haie verglichen hätten. Ihre Ergebnisse deuten darauf hin, dass einige Haie ihren Lebensraum am Meeresboden verließen und in den offenen Ozean zogen, als die Meerestemperatur vor etwa 122 Millionen Jahren in der Kreidezeit stark anstieg. Dieser Aufstieg könnte die Struktur ihrer Flossen und ihres Körpers verändert haben, was zu Veränderungen in ihrer Größe und Schwimmfähigkeit geführt hätte.

Es ist ein weit verbreitetes Missverständnis, dass alle Haie wie die mächtigen, agilen und blutrünstigen Monster im Film „Der Weiße Hai“ seien, die nahe der Meeresoberfläche schwimmen (oder in Tornados und Stadtstraßen, wenn Sie den Film „Sharknado“ gesehen haben). Die meisten Haie lebten schon immer benthisch, d. h. sie ernährten sich am Boden. Im Gegensatz zu ihren pelagischen oder offenen Wasserhai-Verwandten müssen Grundhaie nicht ständig schwimmen, um zu atmen. Es kann auf dem Meeresboden ruhen.

Aber vielleicht war das Bedürfnis zu atmen die Motivation, die einige Haie dazu veranlasste, höher in die Wassersäule aufzusteigen. Die Autoren vermuten, dass der Meeresboden der Kreidezeit an manchen Stellen zunehmend sauerstoffarm geworden sein könnte. Damit die Vorfahren vieler moderner Haie überleben und schließlich gedeihen konnten, war es an der Zeit, den Meeresboden abzukratzen.

Ein Beweis für diese Veränderung des Lebensraums und dafür, was in jeder Umgebung erhalten blieb, sind die sich verändernden Brustflossen der alten pelagischen Haie und Grundhaie.

„Die meisten Freiwasserhaie neigen dazu, lange Flossen zu haben, während Grundhaie kürzere Flossen haben“, sagte Lars Schmtz, Biologieprofessor am Claremont McKenna College in Kalifornien und Autor der Studie.

Mitautor Philip Stearns, ein in Kalifornien ansässiger Haiforscher, verglich Brustflossen mit Flugzeugflügeln. „Lange, schmale Flügel“ – wie sie beispielsweise bei Verkehrsflugzeugen zu finden sind – „tragen dazu bei, das Verhältnis von Auftrieb zu Luftwiderstand zu erhöhen und so die Treibstoffkosten zu senken“, sagte er. Im Gegensatz dazu „eignen sich die kurzen, gedrungenen Flügel von Kampfflugzeugen nicht für Langstreckenflüge, können aber im Handumdrehen umschlagen.“

Das Gleiche gilt für Haie: Längere Brustflossen könnten das Schwimmen für Haie mit größerem Körper effizienter gemacht haben, eine wichtige Anpassung für eine Art, deren Atmung nun kontinuierliches Schwimmen erfordert.

Aber nicht nur die Größe des Körpers und der Flossen könnte zugenommen haben. Die höchste Meeresoberflächentemperatur in der Kreidezeit von etwa 30 Grad Celsius könnte einen Einfluss auf die Geschwindigkeit des Hais gehabt haben. (Zum Vergleich: Die heutige Durchschnittstemperatur beträgt 68 Grad Fahrenheit.)

Timothy Higham, einer der Studienteilnehmer und Professor an der University of California, Riverside, erklärte, dass Haie und andere Fische wie die meisten Tiere seien, „insofern die Muskelfunktion stark von der Temperatur abhängt“. Mit anderen Worten: „Wenn sich Ihre Muskeln aufwärmen, können sie sich schneller zusammenziehen.“

Höhere Temperaturen und schnelleres Muskelwachstum bedeuten, dass Haie „ihren Schwanz schneller hin und her bewegen können“, sagte er. Das bedeute eine erhöhte Geschwindigkeit, was die Haie möglicherweise dazu gebracht habe, „sich in einen offeneren Lebensraum auszudehnen“, wo sie schnell schwimmende Beute jagen und anderen Meeresräubern aus der Kreidezeit aus dem Weg gehen, die heute ausgestorben sind.

Das alles scheint hilfreich zu sein. Könnten wir heute angesichts der steigenden Meerestemperaturen aufgrund der globalen Erwärmung ähnliche Veränderungen bei Haien beobachten? Mit anderen Worten: Können Haie größer und schneller werden?

Die globale Erwärmung vor Millionen von Jahren hat möglicherweise bei einigen Haien wichtige evolutionäre Anpassungen ausgelöst, Dr. Higham betonte jedoch, dass der heutige schnelle Klimawandel das Leben im Ozean eher schädigen würde.

„Weil andere Tiere, andere Organismen als Haie, völlig zerstört wurden“, sagte er. Während sich einige Haie an die Ozeane der Kreidezeit angepasst haben, „haben sie auch das Aussterben vieler anderer Tiere verursacht“, fügte er hinzu.

Allison Brunson, Fakultätsmitglied am Caltech, Humboldt, die nicht an der Forschung beteiligt war, stimmte zu.

„Die Ausbreitung sauerstofffreier Meeresgebiete und Veränderungen des globalen Klimas, die oft mit der Versauerung der Ozeane einhergehen, haben zu den schlimmsten Massenaussterben in der Erdgeschichte geführt“, sagte sie und fügte hinzu, dass „das Tempo des Wandels jetzt wirklich beispiellos ist.“

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