Das Leben einer Zimmermannameise in Florida kann hart sein. Diese nur einen halben Zoll langen Ameisen sind territorial und liefern sich heftige Kämpfe mit Ameisen aus rivalisierenden Kolonien im Südosten.

Bei Kämpfen kann es zu Verletzungen an den Beinen der Ameisen kommen. Doch wie Wissenschaftler kürzlich herausfanden, haben diese Ameisen eine wirksame Behandlung für Wunden entwickelt: die Amputation.

In der Fachzeitschrift Current Biology berichteten Forscher am Dienstag, dass Ameisen die infizierten Gliedmaßen ihrer Nestkameraden beißen, um eine Infektion zu verhindern. Obwohl andere Ameisenarten dafür bekannt sind, die Wunden ihrer verletzten Kameraden zu behandeln, meist indem sie sie sauber lecken, ist dies das erste Mal, dass eine Ameisenart bekanntermaßen eine Amputation zur Behandlung einer Verletzung einsetzt.

Die Ameisen in der Studie führten nur Amputationen einiger Beinverletzungen durch, was darauf hindeutet, dass sie bei ihren chirurgischen Eingriffen methodisch vorgehen. Außer dem Menschen ist kein anderes Tier bekannt, das solche Operationen durchführt. Die Verbreitung dieses Verhaltens bei Tischlerameisen in Florida wirft Fragen zu ihrer Intelligenz und ihrer Fähigkeit, Schmerzen zu empfinden, auf.

Anfang 2020 beobachtete Danny Bova, ein Doktorand an der Universität Würzburg in Deutschland, in seinem Labor eine Kolonie von Tischlerameisen in Florida, als ihm etwas Seltsames auffiel. „Eine Ameise hat einer anderen Ameise das Bein abgebissen“, sagte Herr Bova, der heute Biologe an der Universität Lausanne in der Schweiz ist und Autor der Studie ist. Sein Berater in Würzburg glaubte ihm zunächst nicht.

„Aber dann zeigte er mir ein Video und ich wusste sofort, dass wir auf dem richtigen Weg waren“, sagte Berater Eric Frank.

Forscher haben damit begonnen, die Überlebensraten amputierter Ameisen zu verfolgen. Unerwarteterweise überlebten Ameisen, die Gliedmaßen verloren hatten, in 90 % der Fälle.

Noch überraschender ist, dass die Amputationen offenbar einvernehmlich erfolgten. „Eine Ameise präsentiert ihr verletztes Bein und sitzt ruhig da, während eine andere Ameise daran nagt“, sagt Dr. Frank. „Sobald das Bein abfällt, präsentiert die Ameise die frisch amputierte Wunde und die andere Ameise beendet die Reinigung.“

Nachdem sie Dutzende Amputationen beobachtet hatten, stellten die Forscher fest, dass die Ameisen diesen Eingriff nur bei Nestkameraden mit Oberschenkelverletzungen durchführten.

Um zu verstehen, warum Ameisen Amputationen nur bei Ameisen mit Wunden an den Oberschenkeln durchführen, führten die Forscher Amputationen bei Ameisen mit Wunden an den Unterschenkeln durch. Die Überlebensrate der Amputierten in der Studie betrug nur 20 %.

Dr. Frank sagte: „Wenn die Wunde weit vom Körper entfernt ist, gelingen Amputationen nicht, aber wenn die Wunde näher am Körper liegt, sind sie erfolgreich.“

Er sagte, dass dies nicht intuitiv sei. Eine Erklärung wurde jedoch gefunden, nachdem Dr. Frank und sein Team Mikro-CT-Scans an Amputierten durchgeführt hatten.

Ameisen haben am ganzen Körper zahlreiche Muskeln, die den Blutfluss aufrechterhalten. Zimmermannsameisen aus Florida haben viele dieser Muskeln in ihren Oberschenkeln. Wenn Sie eine Leistenverletzung erleiden, ist die Durchblutung eingeschränkt, sodass Bakterien nur schwer von der Wunde in den Körper gelangen können. In solchen Fällen ist die Wahrscheinlichkeit einer Infektion sehr gering, wenn das gesamte Bein schnell amputiert wird.

Wenn sich jedoch eine Zimmermannsameise aus Florida an den Unterschenkeln verletzt, können Bakterien sehr schnell in ihren Körper eindringen. Dadurch ist das Zeitfenster für eine erfolgreiche Amputation eng und die Erfolgsaussichten gering. In gewisser Weise scheinen sich Ameisen dessen bewusst zu sein, sagt Dr. Frank.

„Es ist verrückt zu glauben, dass einfache Tiere wie Ameisen solch komplexe Verhaltensweisen entwickelt haben“, sagte Daniel Cronauer, ein Assistenzprofessor an der Rockefeller University in New York, der Ameisen und andere soziale Organismen untersucht, aber nicht an der ähnlichen Forschung beteiligt war.

Dr. Cronauer sagte, dass solche Amputationen der gesamten Kolonie zugutekämen, da sie Leben retteten und die Ausbreitung von Krankheitserregern verringerten.

„Ungefähr 10 bis 20 Prozent der Ameisen, die auf die Jagd gehen, werden im Laufe ihres Lebens infiziert“, sagte Dr. Frank. Hätten die Kolonien keine Strategien entwickelt, um diesen Ameisen bei der Genesung zu helfen, müssten sie zusätzlich 10 bis 20 Prozent mehr Ameisen produzieren, um diesen Verlust auszugleichen. „Durch die Rettung der Infizierten sparen sie auf Kolonieebene enorm viel Energie.“

Dr. Frank, der im Laufe seiner Karriere untersucht hat, wie Ameisen Wunden behandeln, sagt, die Ergebnisse seiner neuen Studie hätten seine Sicht auf Insekten verändert.

„Dadurch wurde mir klar, wie wichtig die einzelne Ameise in der Kolonie ist und wie nützlich es ist, sich um die Infizierten zu kümmern, anstatt sie sterben zu lassen“, sagte er.

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